Community of Sisters for the Journey / Una Comunidad de Hermanas en el Camino

Over the next few months we’ve invited folks from across Mennonite Church USA to reflect on our Journey Forward and consider how they’ve seen Renewed Commitments at work in their lives, their congregation or community. If you’d like to contribute to this series by highlighting stories that bring our shared values to life, email JenniferC@MennoniteUSA.org

Marta Castillo is a leadership minister for Intercultural Formation in Franconia Conference. The daughter of Franconia Conference-rooted mission workers, she has been shaped by all four of the linguistic cultures in Franconia Conference growing up in both Vietnam and Indonesia. While being a primary English speaker she lives in a bilingual family and community of English/Spanish speakers. Marta is passionate about the intercultural work of unity in cultural diversity, anti-racism and racial reconciliation. Marta served on the pastoral team of Nueva Vida Norristown New Life from 2009 to 2017. She lives in Norristown, Pennsylvania, with her husband, Julio, and two teenage children, Andres and Daniel. 

In Franconia Conference, we are called to be missional, intercultural and formational. For the past six months, I have been working in my new role as lead minister for Intercultural Formation. In our Journey Forward as Mennonite Church USA we state in our renewed commitments that, “The Holy Spirit dwells in and among us, transforming us to reflect God’s love. Through worship the Spirit gathers the body of Christ, where our diversity reveals God’s beauty.”

This is a story from an event held by Franconia Conference and Eastern District Conference where we have found that making room for healing, transformation and intercultural formation, celebrating diversity and empowering community may mean holding an event just in one language for one group of women like this Sister Care event just in Spanish:

She thought for a moment then pulled off her bright pink scarf and laid it down in the rough form of a cross on the narrow space between the beds. Then she instructed one of us to go outside and get some dirt to place by the cross. The two symbols, the bright pink cross and the dirt lay there together as a powerful visual of life, death, salvation and freedom. We began to pray, attentive to the Spirit and to our sister, as she talked, wept and prayed through a process letting go of the crippling guilt she carried after her father’s death five years before. We anointed her with oil and with our prayers of blessings, believing that the power of Jesus would bring transformation and freedom in her life and walk with God. I suppose we could have listened to her story and prayed for her without the symbols but there was power in the visual and physical additions to the accompaniment of her sisters. This is one story of many from a powerful weekend of sisters walking alongside one another.

During the weekend of the Cuidandonos Entre Mujeres (Sister Care) Retreat, Pastor Ofelia Garcia filled our hearts and minds with powerful teaching through shared activities and symbols.

We walked in each other’s shoes, determined the boundaries of our personal space and committed ourselves to caring for each other in the safety, wisdom and confidentiality of the red tent (a symbolic place of sisterhood and caring for each other we used throughout the weekend).

On Saturday night, we dressed up, celebrated our beauty as women, decorated crowns, and then gave our uniquely created crown to a sister in Christ with words of affirmation and blessing. Then on Sunday morning, we celebrated communion together and in a ceremony of blessing we blessed one another. I was reminded of how Jesus used parables, symbols and ceremony to deeply root the truth in people’s hearts and minds. The holistic ministry of teaching and practice using our spirit, mind and body will leave an impact greater than teaching alone.

This was the first all-Spanish SisterCare Retreat held in the United States. It was more than we had hoped for, a true experience of the joy of seeing God’s Spirit going above and beyond what we could have hoped for or imagined. Since our own training in Sister Care (in Spanish) with Mennonite Women USA last year, Pastor Letty Castro of Centro de Alabanza de Filadelphia, and I had dreamed of an event where Spanish-speaking women in Franconia and Eastern District could come, relax, share their stories, pray together and receive teaching about healing and self-care. It was truly a team effort. Pastor Ofelia Garcia agreed to come from Mexico City to be the speaker since she helped develop and present Sister Care materials in many places.

Pastor García received her first leadership training for Sister Care in Guatemala in 2012, taught by Carolyn Heggen, a psychotherapist specializing in trauma healing and Rhoda Keener, Director of Sister Care for Mennonite women USA, who developed the Sister Care Ministry. Heggen says, “Ofelia is a talented and creative teacher. We are excited that she has shared these materials with children, with women in the Mexican colony in Chihuahua and now with Hispanic women in the United States.”

Franconia Conference agreed to support our efforts to reach women within the churches of the conference and Eastern District. Congregations like Zion, Salford, Doylestown, Centro de Alabanza, and Nueva Vida Norristown New Life supported us with scholarships for women to attend. Pastors helped to get the word out to their Spanish speaking members. A group from Centro de Alabanza worked hard to bring the program and details together. Staff from Spruce Lake Retreat Center supported us through the registration process and retreat planning.

Within hours of being together, women from over 15 different churches and at least 10 different countries were sharing with a depth that took us by surprise.

When we shared in small groups, we heard stories of parental and spousal abandonment, verbal, physical, sexual abuse, marriage difficulties, un-forgiveness, anger, loss of a child and so much more. We heard faith stories of God’s grace and love reaching down to bring forgiveness, freedom, healing, hope, love and a future. We cried, we smiled, we laughed, we hugged and we listened. We were encouraged not to give counsel or advice unless it was asked for specifically so we listened some more and we prayed for ourselves and for each other. The space felt safe and we surrendered ourselves to the experience and the community.

The invitation was extended and the women came. We enjoyed the beauty of the mountains, trees and God’s creation. We stepped away from our work, homes, families and responsibilities to care for ourselves and others women like us. We shared deeply and encouraged each other. As we left and went home, we will continue to invite each other to “Come, walk with us. The journey is long.”

“He answered, ‘Love the Lord your God with all your heart and with all your soul and with all your strength and with all your mind’; and, ‘Love your neighbor as yourself.’” Luke 10:27 (NIV)

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En la Conferencia de Franconia, somos llamados a ser una comunidad misional, intercultural, y formativa. Durante los últimos seis meses, he estado trabajando en mi nuevo rol como Ministro de Liderazgo para la Formación Intercultural. En nuestro viaje hacia adelante como Iglesia Menonita de EE. UU., declaramos en nuestros compromisos renovados que “El Espíritu Santo mora en nosotros y entre nosotros, transformándonos para que reflejemos el amor de Dios. En la adoración, el Espíritu reúne el cuerpo de Cristo, donde nuestra diversidad manifiesta la belleza de Dios.”

Esta es una historia de un evento en la Conferencia de Franconia y Eastern Distrito, donde encontramos que un lugar de sanación, transformación y formación intercultural para celebrar la diversidad y empoderar a la comunidad puede significar realizar un evento solo en un idioma para un grupo de mujeres como este evento de Sister Care solo en español.

La pastora pensó por un momento, luego se quitó la bufanda rosa brillante y la tendió en la forma de una cruz en el espacio estrecho entre las camas. Luego, ella nos pidió a uno de nosotras que saliera y consiguiera algo de tierra para colocar junto a la cruz. Los dos símbolos, la cruz de color rosa brillante y la tierra yacen juntos como una poderosa imagen de la vida, la muerte, la salvación y la libertad. Comenzamos a orar, atentos al Espíritu y a nuestra hermana, mientras ella hablaba, lloraba y oraba para dejar ir la culpa paralizante que llevaba después de la muerte de su padre cinco años antes. La ungimos con aceite y con nuestras oraciones de bendición, creyendo que el poder de Jesús traería transformación y libertad en su vida y caminaría con Dios. Supongo que podríamos haber escuchado su historia y haber orado por ella sin los símbolos, pero había poder en las adicciones físicas y visuales al acompañamiento de sus hermanas. Esta es una historia entre muchas historias de un fin de semana poderosa de hermanas acompañando una a la otra.

Durante el primer retiro (solamente en español) de Cuidándonos Entre Mujeres, la Pastora Ofelia García llenó nuestros corazones y mentes con una enseñanza poderosa a través de actividades y símbolos compartidos.

Caminamos en los zapatos de los demás, determinamos los límites de nuestro espacio personal y nos comprometimos a cuidarnos mutuamente en la seguridad, la sabiduría y la confidencialidad de la tienda roja (un lugar simbólico de hermandad y cuidando una a la otra que usamos durante el fin de semana).

El sábado por la noche, nos vestimos, celebramos nuestra belleza como mujeres, decoramos coronas y luego entregamos nuestra corona de creación única a una hermana en Cristo con palabras de afirmación y bendición. Luego, el domingo por la mañana, celebramos la comunión juntos y nos bendecimos mutuamente con una ceremonia de bendición. Recordé cómo Jesús usó parábolas, símbolos y ceremonias para enraizar profundamente la verdad en los corazones y las mentes de las personas. El ministerio holístico de enseñanza y práctica que usa nuestro espíritu, mente y cuerpo dejará un impacto mayor que la enseñanza sola.

Fue más de lo que esperábamos, una verdadera experiencia de la alegría de ver al Espíritu de Dios ir más allá de lo que podríamos haber esperado o imaginado. Desde nuestro taller de Cuidándonos Entre Mujeres (Sister Care) con las Mujeres Menonitas EEUU el año pasado, la pastora Letty Castro de Centro de Alabanza, Filadelfia y yo habíamos soñado con un evento en que las mujeres de habla hispana en Franconia y el Distrito Este pudieran venir, relajarse, compartir sus historias, orar juntas y recibir enseñanza sobre la curación y el cuidado personal. Fue realmente un esfuerzo de equipo. La pastora Ofelia García aceptó venir de la ciudad de México para ser la oradora porque ella había apoyado en el desarrollo de los materiales de Cuidándonos Entre Mujeres y tenía mucha experiencia en presentarlos en diferentes países. Pastora García recibió por primera vez la capacitación de liderazgo de Cuidándonos Entre Mujeres en Guatemala en 2012, enseñada  por Carolyn Heggen, una psicoterapeuta especializada en curación de trauma, y Rhoda Keener, directora de Cuidándonos Entre Mujeres (Sister Care) para las Mujeres Menonitas EEUU, quien desarrolló el ministerio de Cuidándonos Entre Mujeres. Heggen dice: “Ofelia es una maestra talentosa y creativa. Estamos encantados de que ella haya compartido estos materiales con niños, con mujeres de la Colonia Mexicana en Chihuahua y ahora con mujeres hispanas en los Estados Unidos.”

La Conferencia de Franconia acordó apoyar nuestros esfuerzos para alcanzar a las mujeres dentro de las iglesias de la conferencia y el Distrito Este. Congregaciones como Zion, Salford, Doylestown, Centro de Alabanza y Nueva Vida Norristown New Life nos apoyaron con becas. Los pastores ayudaron a correr la voz a sus miembros que hablan español. Un grupo del Centro de Alabanza trabajó duro para reunir el programa y los detalles. El personal del Spruce Lake Retreat Center nos apoyó a través del proceso de registro y la planificación del retiro.

A las pocas horas de estar juntas, setenta y dos mujeres de más de quince iglesias diferentes y al menos diez países diferentes compartían con una profundidad que nos sorprendió.

Cuando compartimos en pequeños grupos, escuchamos historias de abandono de padres y cónyuges, abuso verbal, físico, sexual, dificultades matrimoniales, falta de perdón, enojo, pérdida de un hijo y mucho más. Escuchamos historias de fe de la gracia y el amor de Dios que se acercan para traer perdón, libertad, sanidad, esperanza, amor y un futuro. Lloramos, sonreímos, reímos, nos abrazamos y escuchamos. Nos animaron a no dar consejos ni consejos a menos que se pidiera específicamente, así que escuchamos un poco más y oramos por nosotros mismos y por los demás. El espacio se sintió seguro y nos entregamos a la experiencia y la comunidad.

Se extendió la invitación y llegaron las mujeres. Disfrutamos de la belleza de las montañas, los árboles y la creación de Dios. Nos alejamos de nuestro trabajo, hogares, familias y responsabilidades para cuidarnos a nosotros mismos y a otras mujeres como nosotros. Compartimos profundamente y nos animamos mutuamente. Cuando nos fuimos y regresamos a casa, continuaremos invitándonos mutuamente a “Ven, camina con nosotros. El viaje es largo.”

“’Ama al Señor tu Dios con todo tu corazón, con todo tu ser, con todas tus fuerzas y con toda tu mente,’ y: ‘Ama a tu prójimo como a ti mismo.’” Lucas 10:27 (NVI)

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